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Jeremy Farrar, va prendre le rôle de chef scientifique à l'OMS

Jeremy Farrar, directeur du Wellcome Trust. Crédit : Wellcome Library, Londres. Images du Wellcome

Jeremy Farrar, directeur du Wellcome Trust, l'un des plus importants bailleurs de fonds scientifiques non gouvernementaux, quittera ses fonctions au début de l'année prochaine pour devenir le scientifique en chef de l'OMS ( World Health Organization ). Il remplacera Soumya Swaminathan, la première personne à occuper ce poste. Swaminathan, une pédiatre, a annoncé le mois dernier son départ pour se concentrer sur la santé publique en Inde. https://www.science.org/content/article/jeremy-farrar-leaves-top-job-wellcome-trust-become-chief-scientist-who ?

Au cours de la décennie de Farrar à la tête de Wellcome, l'intérêt de l'organisation s'est élargi de la science biomédicale fondamentale aux préoccupations de santé mondiale, notamment la santé mentale, les effets du changement climatique sur la santé et les maladies infectieuses. Lors de l'épidémie dévastatrice d'Ebola en Afrique de l'Ouest en 2014-15, Wellcome a financé une série d'essais de vaccins et de traitements révolutionnaires. À l'époque, Farrar a critiqué l'OMS - et le reste du monde - pour ne pas avoir agi assez vite pour endiguer l'épidémie.

Neurologue de formation avant de se consacrer aux maladies infectieuses pendant la majeure partie de sa carrière, M. Farrar dirigera désormais la division scientifique de l'agence. "Jeremy Farrar va accélérer nos efforts pour que l'OMS, ses États Membres et ses partenaires bénéficient de la science et des innovations de pointe qui permettent de sauver des vies", a déclaré le Directeur général de l'OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, dans un communiqué. M. Swaminathan, qui a pris ses fonctions neuf mois avant l'apparition de COVID-19, a également été pendant longtemps l'un des visages publics de la réponse de l'OMS à la pandémie.

Janet Currie, économiste de la santé à l'Université de Princeton, estime que l'OMS a fait un "excellent" choix. "Le Dr Farrar est un excellent scientifique qui a l'expérience de tous les aspects pertinents du poste", écrit-elle dans un courriel, "de la gestion d'un laboratoire sur le terrain à sa direction du Wellcome Trust." M. Currie ajoute qu'il possède également les compétences politiques nécessaires pour "gérer les intérêts divergents des États membres de l'OMS afin de se concentrer sur ce que la science a à dire."

M. Farrar a passé près de vingt ans à la tête d'un groupe de recherche de l'université d'Oxford, financé en partie par Wellcome, dans un hôpital de Ho Chi Minh-Ville, au Viêt Nam. Là, lui et ses collègues ont étudié la dengue, la tuberculose, la typhoïde et d'autres maladies tropicales. En 2004, le groupe a également contribué à identifier l'un des premiers patients d'une épidémie de grippe aviaire H5N1 chez l'homme, puis a étudié les caractéristiques cliniques de la maladie ainsi que l'impact de l'oseltamivir, un médicament antiviral.

Au cours de la pandémie de COVID-19, M. Farrar n'a pas hésité à soutenir les mesures visant à réduire la transmission du SRAS-CoV-2. Il a siégé jusqu'à la fin du mois d'octobre 2021 au sein du groupe consultatif scientifique pour les situations d'urgence du Royaume-Uni, critiquant fréquemment le gouvernement lorsqu'il tardait à répondre à l'augmentation des cas par des règles plus strictes. En ce sens, la phrase 'Nous devrons apprendre à vivre avec' est vraie", a déclaré M. Farrar lors d'une récente interview à Der Spiegelin. Dans le même temps, "tout ce que nous pouvons faire pour réduire la transmission est une bonne chose", a-t-il ajouté. "Au Royaume-Uni, je suis l'une des très rares personnes à porter encore un masque dans les transports publics".

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